Soy Jessica: A Grad Student Spotlight on Ms Jessica Salas

Author: Ms Jessica Salas (she/her/ella)

**The English version follows the Spanish version**

Soy Jessica (ella). Soy Costarricense, primera generación y queer.

Viví en Costa Rica hasta los 24 años, con mis papás y mis dos hermanos. Vivimos en un barrio conflictivo donde la pobreza y problemas de drogas no pasan desapercibidos. Sin embargo, es un barrio ubicado en un hermoso valle, rodeado de vibrantes montañas y  volcanes. 

Water sampling in Rio Celeste, Volcan Tenorio, Costa Rica. November, 2018.

Mis papás no terminaron la secundaria y se desempeñan en trabajos modestos donde no siempre ganan el salario mínimo. Para ellos, la educación de sus hijos siempre fue una prioridad y se esforzaron mucho para que mis hermanos y yo tuviésemos acceso a educación de calidad. Aunque la cantidad de dinero ha sido siempre una limitante, tuve la dicha de crecer en un hogar lleno de amor, respeto y comprensión.

Gracias al esfuerzo de mis papás y al apoyo de mis hermanos, terminé mi Licenciatura (título académico entre el bachillerato y la maestría) en Química Ambiental en la Universidad Nacional de Costa Rica, en el año 2018.

Durante mis últimos años en la Universidad Nacional, trabajé como asistente de investigación en el Observatorio Vulcanológico y Sismológico de Costa Rica (OVSICORI-UNA). Las inolvidables experiencias en los cráteres activos de los volcanes de Costa Rica y la curiosidad que siempre había tenido por entender cómo funcionaban tan impresionantes procesos de la tierra, me inspiraron a formar una carrera en vulcanología. 

Las oportunidades para hacer investigación en Costa Rica son limitadas y ni yo ni mi familia sabíamos cuáles podrían ser mis opciones para lograrlo, ya que la academia nunca ha sido parte de nuestras vidas. En los investigadores del OVSICORI, muy especialmente en Maarten deMoor, encontré un mentor. Él me acompañó y guió para encontrar una universidad fuera de Costa Rica donde yo pudiera especializarme en este campo.

En agosto del 2019, llegué a Montreal, donde actualmente soy estudiante de segundo año de doctorado en el departamento de Ciencias de la Tierra y Planetarias, en McGill University. 

Mi proyecto de doctorado lo realizaré en mi país, Costa Rica. Costa Rica alberga 5 volcanes activos, los cuales son una gran amenaza para las poblaciones que habitan cerca de ellos. Mi proyecto consiste en diseñar un instrumento que sea capaz de medir las concentraciones de los gases volcánicos en las fuentes termales en tiempo real. Con este equipo se medirá la relación entre los gases que provienen del manto y los gases que provienen de las fuentes termales antes, durante y después de una erupción. El incremento en la relación de estos gases podrá ser utilizada como un parámetro para pronosticar una erupción volcánica. Con este proyecto espero cooperar con la toma de decisiones para la prevención de riesgos en mi país.

Finalmente, otro aspecto de quien soy, es mi orientación sexual. Yo me identifico como “queer”. Mi orientación sexual la he mantenido en secreto por algunos años y hoy es aún un secreto para algunos de mis familiares. En  las carreras de STEM, los miembros de la comunidad 2SLGBTQIA+ carecen de representación (» What it feels like to be queer in the Earth Sciences? GéoBlog (mcgill.ca)). Por lo tanto, la visibilidad para las personas de la comunidad 2SLGBTQIA+ en STEM es crucial, ya que proporciona una sensación de apoyo e inspiración para personas como yo, están tratando de navegar en este campo. Es por eso que decidí compartir mi historia como queer, primera generación y latinoamericana en STEM.

 

**English Version**

I am Jessica (she/her). I am Costa Rican, a first-generation University student, and queer.

I lived in Costa Rica with my parents and two brothers until I was 24. We lived in a conflict-ridden neighborhood where poverty and drug abuse were common. This said the town is located in a picturesque valley, surrounded by scenic mountains and volcanoes.

My parents did not finish high school. They have always had modest jobs, and at times this has meant not earning the minimum income. Nevertheless, my parents always prioritized the education of their children, working relentlessly to make sure my brothers and I could access high-quality education. Despite our financial situation, I consider myself lucky to have grown up in a family filled with love, care, and respect. 

Thanks to my parents’ effort and my brothers’ support, I graduated from the National University of Costa Rica with a “Licenciatura,” a degree between my Bachelors and Masters, in Environmental Chemistry in 2019.

The last years of that degree were spent working as a research assistant in the Volcanological and Seismological Observatory of Costa Rica (Observatorio Vulcanológico y Sismológico de Costa Rica OVSICORI-UNA). The unforgettable experiences in the active craters of Costa Rica’s volcanoes, combined with my long-held curiosity for better understanding Earth’s processes, inspired me to pursue a career in volcanology.

The opportunities for academic research in Costa Rica are limited. My family and I did not know what my potential options were, since academia had never been a part of our lives. Fortunately, my research mentor from OVSICORI, Maarten de Moor, introduced me to the academic world and guided me in finding an institution where I could build a career in volcanology.

I arrived in Montreal in August of 2019, where I am currently a second-year Ph.D. student in the Department of Earth and Planetary Sciences, at McGill University. 

Volcanic gas sampling in the active crater of Poas volcano, Costa Rica. January, 2019

My Ph.D. project takes me to my home country. Costa Rica is home to five currently active volcanoes that pose threats to the communities living nearby. My Ph.D. project involves designing an instrument that is capable of measuring concentrations of volcanic gases in hot springs in real-time. More specifically, the instrument can measure gas ratios between gas sources from the mantle and those from hot springs, before, during, and after eruptions. This research can potentially be used as a parameter to forecast volcanic eruptions. Therefore, I hope to mobilize this research with regards to decision-making in my country for risk prevention and hazard assessment. 

Finally, another aspect of who I am is my sexual orientation. I identify as queer. My sexual orientation was a secret for a long time, and even today, it is still a secret for some of my closest relatives. In STEM fields, the  2SLGBTQIA+ community is underrepresented ( See: What it feels like to be queer in the Earth Sciences? GéoBlog (mcgill.ca)). Therefore, visibility for people from the 2SLGBTQIA+ community in STEM is crucial as it lends a sense of support and inspiration for people like me who are currently trying to navigate in this field. As a Latin American, first-generation and self-identifying member of the 2SLGBTQIA+ community, I want to lend my support to those who are facing similar challenges, and that is why I decided to share my story.

 

Resources:

https://geolatinas.weebly.com/

Being First-Gen in STEM: https://blogs.agu.org/onthejob/2019/10/21/first-gen-stem/

https://500queerscientists.com/

https://queerinstem.org/

Subcommittee on Queer People, McGill University of the Joint Board-Senate Committee on Equity: https://www.mcgill.ca/queerequity/

 

 

 

 

 

 

 

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