First Weeks at Human Rights Watch

By Will Colish

“Take the subway to 34th street. Get out at any exit and look up.” These were my directions to Human Rights Watch, located on the 34th and 35th floors of 350, 34th Street—that is, the Empire State Building. The architectural landmark and the relatively benign address mirror the two sensations that one might have working in a major human rights organization: brash labourers of justice on the one hand; and peripheral gadflies of human rights abuse on the other.

Neither of these sensations dominates my workday, although they do occasionally come to mind. The office is usually too busy for me to reflect on what I am busy doing. Before my orientation even began on the first day, a senior counsel of the international justice division pulled me into her office and gave me my first assignment: research the steps taken by the Guinean government and the International Criminal Court to address a massacre that took place in 2009. Two weeks into my internship the pace has remained steady. In spite of this pace, every now and then I pop my head out of the books and wonder who reads the Human Rights Watch press releases, attends its film festival, or follows its members on Twitter. Presumably some very important people do. I do not know otherwise how a charitable organization could grow to this size (280 fulltime staff in 16 offices worldwide), do the work that it does with near global reach, or win a Nobel Prize of all things (which it did in 1997 for its work on banning landmines).  Despite the generally hurried pace of my research agenda, I am still struck by moments where I try to orient myself around these two sensations.

These moments of reflection aside, the work commands my attention and eliminates nearly all distractions. It is genuinely interesting research, and I am often confronting challenging legal questions. Recently I was tasked with research related to the ICC’s investigation in Libya. No easily retrievable answer awaited me. The assignment demanded not just thorough research but also creative legal argument.

Je passe la majorité de ma semaine dans les bureaux de Human Rights Watch, mais la ville m’interpelle aussi vigoureusement. Ce n’est pas ma première fois à New York, mais c’est ma première à y vivre. Ce qui me frappe le plus est la gentillesse et la chaleur de sa population. La première journée dans mon bloc à appartements, j’ai connu plus de ses locataires que pendant le 6 ans passé à mon appartement de Montréal. Ça jase sur le perron du bloc, l’un des locataires m’invitant même à aller à la pêche avec lui la fin de semaine dernière. (J’ai dû refuser en raison des vagues de surf, accessibles à partir du métro, sur lesquelles je me suis amusé en contrepartie.) Le métro est souvent bondé mais les gens s’excusent poliment lorsque ça se bouscule et cèdent même fréquemment leur siège.

La ville est probablement unique dans sa capacité à produire de façon régulière des journées quasi-magiques et de façon spontanée. Un ami m’a invité faire une balade en vélo l’autre jour. Nous avons longé le côté Ouest de Manhattan, tout sur une piste cyclable et doté de plusieurs attraits à savourer. La journée s’est terminée avec un excellent repas cubain et un concert en plein air, gratuit, à Brooklyn, prestation offerte par un groupe qui joue un mélange de sons arméniens, beatbox, et moyen orient. Le lendemain, une journée remplies de plaisirs aussi stimulants et imprévus mais complétements autres.

Tout bien considéré, ce stage promet une belle aventure qui s’inscrit bien dans le programme de stage en droits humains de McGill. Ici on m’expose à une multitude de violations de droit de l’homme qui se propagent aux quatre coins du monde, à la réponse d’un ONG tel que Human Rights Watch, et aussi à la place de ce dernier dans une ville qui grouille d’acteurs internationaux importants tel que les Nations unies. Cette convergence de points d’exposé ne mène guère à une vision simple qui les unit; elle invite plutôt des réflexions continues dont je vous ferai part prochainement.

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