Fieldwork 101

By Somaya Amiri

I have spent the last three weeks supporting the Refugee Law Project’s (RLP) rapid research on the state of urban refugees, beyond the capital city, in Uganda. To collect our data, we travelled to various towns in the North and West of Uganda (in addition to Kampala). Although I cannot write much about this ongoing research project until its publication, I thought I’ll take this opportunity to write a reflection piece regarding the positive aspects of conducting fieldwork during my internship, some of its challenges, and how to best prepare for it.

Values of Travelling Through Work
To start, I would like to acknowledge that the opportunity of doing fieldwork or travelling for work does not always emerge, especially when resources are limited, and organizations have to ensure that only key members of the team are mobilized to achieve project goals. In addition, not everyone feels comfortable travelling for health, safety, or other important reasons – this can also be the organization’s concern for taking an intern to the field.

Image caption: Somaya excited to be in the regional field office!

I personally was really looking forward to an opportunity to travel through work as RLP has 11 offices across Uganda, serving refugees in various districts and refugee settlements. I communicated this interest with my manager, who also suggested that travelling to some of our offices in different parts of Uganda would really enhance my understanding of the refugee management system in the country. Therefore, when I heard that there was a prospect of travelling with six members of different departments for intensive research, I happily jumped on this opportunity. Luckily, the learning was exactly what I was hoping for and was missing during the internship. I was able to support the team with focus group discussions and one-on-one interviews with refugee communities and state/non-state stakeholders. This helped me understand some of the legal and policy issues that exist in Uganda regarding urban refugees and how they translate to the day-to-day lives of refugees and the host communities.

In addition, travelling with my colleagues and spending days with them in a completely new space allowed me not just to learn more about Uganda but also about my colleagues and their work. We had members from the legal (Access to Justice), Transitional Justice, and Gender & Sexuality teams. I spent hours talking with a colleague for the first time, despite seeing them every day in the hallways. I started to learn about their hometown along one of our routes, their family history growing up as the eldest sibling in the family, and their miraculous story of getting a major scholarship by cutting out a news advertisement. Another colleague told me about their childhood activities, the games they played as a kid growing up in rural Uganda, and their experience with isolation and racism during their studies abroad. With each story and laughter we shared, I felt more connected to the people around me and learned about what motivates them and their work today, beyond their titles.

Lessons Learned
However, not everything was always rosy; there were many challenges along the way too that I wish I had prepared myself for better.

Mental Health: Firstly, mentally hearing the stories and challenges of a vulnerable community is not easy, especially when you know that there is nothing you can truly do to directly help the interviewees. I knew these cases were only stories to me, and after an interview, I had the privilege of closing my notebook and laptop and taking a step away from everything. On the other hand, for our participants, these were the challenges that they had to battle on a daily basis. However, regardless of my privileged position, I have no control over how my mind reacts to such stories, especially when mixed with my own migration traumas. To cope with this situation, I contacted my support system and connected with my family through calls. I highly recommend having a counsellor with whom you could connect virtually throughout your journey. If I had to re-do this trip, I would ensure access to online counselling throughout my stay and be more mindful of my mental health.

Routines and Adaptability: Be ready to have your routine get disturbed. We had to travel on weekends most of the time and start working the next day, which meant we weren’t always well-rested. Sometimes, we also had to skip breakfast or lunch due to delays, cancellations, last-minute changes, or long interview sessions. We had to adapt to our ever-changing and sometimes unclear daily schedules. So, if you’re a person that likes their routines like me, prepare yourself ahead of time. Since I was warned about these issues, I packed up protein bars, nuts, and dried fruits, which kept my tummy satisfied and my mood uplifted! Also, as a coffee addict, I made sure that before anything started, I had my coffee and my bottle of water ready to go every morning. There’s always a way to find a modified version of your routine. Another important thing to note is being aware that there might be times when you’ll work until late evening or have to wake up very early, which adds up to restlessness – so take the night easy. Last but not least, your shower routines might also be affected due to a lack of clean water, warm water, or just water, especially in smaller towns or villages. Make sure to find ways to mitigate this by packing some hygiene supplies such as wipes and plenty of clean underclothing in order to avoid potential health issues.

Image caption: (L-R) David, Somaya, and Micheal at the Mbarara regional office.

Work Friends and Saviours: Although there were challenges along the way, I still was able to really enjoy the fieldwork because of my two incredible friends and colleagues. These were two other legal interns who were part of the team, whom I already knew and am very close with. We spent hours after work talking, going for dinners, and sometimes exploring the towns. Oh, not to mention they always helped me to usher the geckos out of my room – although not without a good laugh at my fear of geckos – which allowed me to fall asleep like a baby! So, if you have colleagues who you are close to and could travel with you, be ready for some wonderful bonding time!

In a nutshell, if you get an opportunity to travel through work and gain more exposure, I would highly recommend it as it can truly add value to your learning. There will surely be some challenges along the way, but you can make it work with some support, preparation, and flexibility.

Les déplacement forcés subis par les communautés afro-colombiennes

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Il m’a été demandé de collaborer à la rédaction d’une proposition de projet principalement axé sur la question des déplacements forcés des populations afros en Colombie et de leur droit à la consultation préalable. Une des bases de ma recherche a été le jugement de l’Auto 005 rendu par la Cour Constitutionnelle du pays en 2009, jugement qui représente une percée importante vers la reconnaissance et la protection des droits des Afro-Colombiens. Pourtant, comme il sera exposé plus bas, il est difficile de trouver des traces de l’application de ce jugement au niveau étatique.

Le besoin d’aider les Afro-Colombiens

La notion « Afro-Colombien » est définie dans la loi, la Ley 70 de 1993, qui stipule à son article 2, que les Afro-Colombiens disposent d’une culture propre, de traditions et de coutumes propres ainsi que d’une identité propre. Les fondements juridiques de la protection des communautés afro-colombiennes se retrouvent tant dans la constitution et la jurisprudence de la Cour Constitutionnelle que dans les obligations internationales de la Colombie en matière de droits de l’Homme et le droit international humanitaire. Néanmoins, comme l’affirme la Cour Constitutionnelle dans l’Auto 005, les Afro-Colombiens restent parmi les peuples les plus affectés par le phénomène du déplacement forcé, et ce malgré le fait qu’ils détiennent un attachement particulier à leur territoire.

Cet effet du déplacement forcé est reflété en partie par leur exclusion structurelle de la population en général. En effet, le document du CONPES (Consejo Nacional de Política Económica y Social) 3310 de 2004 révèle que les trois quarts (¾) des municipalités composées d’une forte population afro-colombienne souffrent des plus bas niveaux de développement du pays. De plus, il existe de fortes tensions au sein des territoires ancestraux. Les décisions d’implantation des entreprises sur les territoires historiquement habités par les Afro-Colombiens sont prises par les conseils municipaux, sans consultation préalable du peuple Afro-Colombien et ce en violation de la Ley 70 de 1993. D’ailleurs, si ces communautés s’y opposent, des pressions sont exercées sur elles pour qu’elles vendent leurs terres.

Finalement, il existe un manque de protection juridique et institutionnelle. Bien que les territoires ethniques aient légalement un caractère insaisissable, imprescriptible et inaliénable, ces garanties constitutionnelles n’ont pas été appliquées adéquatement pour empêcher la violation des droits des communautés afro-colombiennes. Aussi, même lorsque des politiques sont formulées en faveur du peuple afro-colombien, ces politiques ne tiennent pas compte des particularités culturelles de ce peuple. Le droit à la propriété collective n’est pas reconnu, bien qu’essentiel et d’une importance capitale pour les communautés Afro-Colombiennes, car il permettrait une plus grande protection face aux pressions et aux menaces.

Il n’y a pas que les pressions et les violences qui sont à l’origine du déplacement forcé. La faiblesse des mécanismes de protection et le défaut de mise en application des quelques droits reconnus aux Afro-Colombiens contribuent également à l’augmentation du phénomène des déplacements forcés.

Impact du déplacement forcé sur l’identité culturelle des Afro-Colombiens

Étant donné l’importance centrale des droits territoriaux collectifs dans la culture afro-colombienne, ces droits devraient faire l’objet d’une protection spéciale. Or, c’est la violation de ces droits mêmes qui engendre le déplacement des populations afro-colombiennes et la perte de leurs terres. De ce fait, la structure sociale et culturelle afro-colombienne est mise en péril lorsque les communautés sont dispersées, ce qui entraîne des difficultés dans la transmission de la culture afro-colombienne et dans la possibilité de continuer avec un modèle d’organisation sociale et politique qui lui est propre.

L’urbanisation des populations afro-colombiennes implique en effet une réadaptation et peut conduire à une nouvelle personnalisation des éléments qui les identifient en tant que peuple. Leur nouveau milieu de vie leur est souvent inhospitalier et leur présence entraîne des actes de racisme et d’exclusion sociale en tant que groupe ethnique. Cette situation a obligé la plupart des populations afro-colombiennes à retirer leurs enfants des institutions éducatives. Dans l’Auto 005, la Cour Constitutionnelle signale en effet qu’un traitement en faveur du peuple afro-colombien en matière d’éducation nécessite non seulement une accessibilité facilitée et opportune à l’éducation, mais aussi un système éducatif prenant en ligne de compte les conditions ethniques et culturelles de ce peuple. Cette dernière exigence n’a, cependant, jusqu’à présent, pas été prise en ligne de compte dans la politique de l’éducation.

Le déplacement forcé met également certaines populations afro-colombiennes en situation de résistance et de confinement. La résistance et le confinement sont des modalités du déplacement forcé. Par le confinement, les communautés décident de rester sur une partie de leur territoire tout en perdant peu à peu leur mobilité sur celui-ci et, pour quelques communautés, l’autonomie pour pouvoir décider des aspects fondamentaux de leur vie sociale et culturelle. La résistance, quant à elle, consiste pour les communautés à rester sur leur territoire tout en sachant qu’elles pourraient être forcées à se déplacer. Ces deux situations sont totalement ignorées par l’action étatique qui est pour sa part concentrée uniquement sur la réception des personnes déplacées. Or, la résistance et le confinement ne sont pas considérés comme des déplacements.

L’absence de protection effective des droits des communautés afro-colombiennes et tout particulièrement la négation de leur droit à la participation sont les causes principales de cette situation. Sous la Convention 169 de l’OIT, le droit à la participation sert à protéger l’intégrité culturelle des communautés ainsi que leurs droits à un environnement sain et au développement, dans le cadre de leur vision culturelle propre. Or, la faiblesse de l’action étatique colombienne empêche les communautés d’exercer leur droit à la consultation préalable comme moyen de protection de leurs droits collectifs. En conséquence, c’est de l’absence de respect et de mise en application du droit des communautés afro-colombiennes à la consultation préalable que découle l’impossibilité réelle pour ces communautés d’exercer un contrôle social et culturel sur leur territoire.

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